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Detartrer un chauffe-eau

Au secours, mon chauffe-eau fait du bruit !
Qu'est-ce qui vous attend si vous détartrez votre chauffe-eau pour la première fois presque 10 ans après son installation? Si vous l'avez toujours voulu savoir, voici l'expérience :

Selon la qualité de l'eau, un chauffe-eau doit être détartré tous les 3 à 5 ans, disent les experts. Le mien ne s'est manifesté qu'au bout de 8 ans, avec un bruit qui ressemble à un claquement, et qui est devenu réellement insupportable après environ 9 ans. Il était temps d'éliminer le calcaire déposé dans le chauffe-eau!

Je vide mon chauffe-eau : Les préliminaires
Vider le chauffe-eau est une opération qui prend un certain temps, et nécessite donc un peu de planification. J'ai d'abord coupé l'électricité de mon chauffe-eau trois jours avant l'intervention. Si on vide le chauffe-eau, la résistance (l'élément chauffant) est exposée à l'air ambiant, au lieu de se trouver immergée dans l'eau. Pire encore, le thermostat est également exposé, et mettrait la résistance en marche sans jamais pouvoir l'arrêter, puisque la température de coupe ne sera jamais atteinte. Inutile de le dire, sous ces conditions, la résistance ne survira pas longtemps. On coupe alors l'électricité ! Mon chauffe-eau contient 150l, et 3 jours et quelques douches après, ne contenait plus que de l'eau froide. C'est le moment de passer à la phase 2.

Je le vide !
Pour vider le chauffe-eau, il faut faire la connaissance du groupe de sécurité : C'est l'élément avec les deux robinets bleus sur la photo. Le premier robinet à droite permet de couper l'alimentation. On le tourne de 90° pour couper l'eau - vous le saviez déjà.

Le deuxième robinet rond permet de vider le chauffe-eau. Si vous avez suivi la notice d'utilisation de votre chauffe-eau, vous l'avez déjà utilisé, pour tester régulièrement le bon fonctionnement du groupe de sécurité. Le groupe de sécurité sert comme soupape de sécurité, et laisse sortir de l'eau si la pression dans le ballon dépasse un seuil. Cela n'a rien d'alarmant; lorsque le chauffe-eau se met en marche, il est tout à fait normal que la pression monte, et que le groupe de sécurité laisse sortir quelques gouttes d'eau.

Vider le ballon s'est avéré assez difficile, puisque l'eau s'arrêtait de couler au bout de quelques minutes. Après, c'était au goutte par goutte, et l'opération était réellement terminé 24h après. A l'époque, j'ignorais les raisons, et je vais revenir sur le sujet à la fin.

Pour vider complètement le chauffe-eau, il est nécessaire d'ouvrir les robinets d'eau chaude dans tous vos points d'eau. Vous allez entendre un sifflement d'air dans vos robinets lorsque vous videz le chauffe-eau. L'eau qui sort du ballon est remplacée par de l'air!

Meme avec les robinets ouverts, vider le chauffe-eau prendre un certain temps, car la quantité d'air qui rentre par les robinets est assez faible. Lors de mon deuxième detartrage, 3 ans plus tard, j'ai ouvert l'écrou de la sortie d'eau chaude, comme on le voit sur l'image à droite. Pour être honnete, je ne l'ai fait que parce que le joint n'était plus bon et avait besoin d'être remplacé. En tout cas, au bout de 10 minutes le chauffe-eau était vide.

J'ouvre mon chauffe-eau
L'alimentation électrique du chauffe-eau a été coupée, ainsi que l'arrivée d'eau froide, le ballon est vide - on peut maintenant ouvrir le chauffe-eau. Sur la photo à gauche, j'ai déjà enlevé le capot en plastique qui couvre le branchement électrique du thermostat, et j'ai dévissé les fils électriques. Ceci n'est pas obligatoire, mais facilite le travail, et permet aussi d'enlever complètement la platine pour un nettoyage ne pas effectué sur place.

Le thermostat est l'élément noir au milieu du fond du ballon. On peut l'enlever pour l'opération, mais ce n'est pas obligatoire. Dans mon cas, le thermostat dispose d'une sonde de température d'un longueur de 40cm, qui est glissée dans un tube à coté de la résistance. Il existent aussi des thermostats branchés électriquement via 2 fils à une sonde de température.

La bride (ou platine) qui porte la résistance est fixée avec 5 ou 6 vis sur le fond du ballon. Après avoir dévissé les écrous, la platine devrait tomber toute seule dans vos mains. Cela n'était pas le cas pour moi: J'avais du mal à retirer la platine, à cause d'énormes quantités de calcaire déposées dans la cuve, comme on peut s'en apercevoir sur la photo à droite, prise après enlèvement de la platine.

La troisième photo a été prise 3 ans plus tard, lors du deuxième detartrage. La platine est de nouveau complètement abimée par le tartre.

Nettoyage de la résistance
J'étais assez surpris de voir l'état de ma résistance. Sur la photo à gauche et celle au milieu, vous voyez la platine, avec son joint toujours posé, mais à peine visible puisqu'il est complètement couvert de calcaire. L'élément le plus long avec la sculpture de calcaire en tête est le tube dans lequel est glissé le thermostat. Les deux boucles constituent la résistance, et l'élément corrodé à coté à droite est l'anode. L'objectif de l'anode est d'attirer la corrosion, pour protéger la cuve. Si l'anode est complètement atteinte de corrosion, comme c'est le cas de la mienne, on doit la remplacer. Faute de disposer d'une pièce d'échange, je n'ai pas pu la remplacer, lors de cette intervention, mais seulement trois ans plus tard (voir le descriptif en bas).

La photo à droite montre la platine après le nettoyage. Là encore j'étais surpris de pouvoir constater que malgré les dépôts de calcaire, la résistance n'était pas atteinte de corrosion, ni le tube du thermostat. Dans le cas contraire, il ne serait qu'une question de temps avant que l'eau puisse rentrer dans le tube de la résistance, et produire un court-circuit. Dans ce cas là, et si la cuve elle-même est encore en bon état, on peut remplacer la platine entière, mais ce n'est pas la même facture.

Selon un plombier professionnel, le joint peut dès fois être réutilisé après un nettoyage. Le mien était tellement dégradé que je n'ai pas pris ce risque. Il est conseillé d'acheter un joint de remplacement avant d'entamer les travaux de détartrage, et je dirais même d'acheter une anode de remplacement, si le chauffe-eau a déjà plus de 6-7 ans.

Enlèvement du calcaire
Enlever le calcaire est une opération manuelle. J'y suis allé à la main, pour enlever environ 15kg de calcaire. La photo montre le calcaire enlevé dans 5 sacs, un 6e n'est pas affiché. J'ai également trouvé une partie de mon anode. A la fin, j'ai pris du sopalin pour bien nettoyer le fond de la cuve. J'ai pu constater des dépôts de calcaire assez durs autour de la sortie d'eau chaude à l'intérieur de la cuve, comme autour de l'entrée d'eau froide.

Remplacement du groupe de sécurité
Avec la cuve complètement vidée, c'est le moment de remplacer le groupe de sécurité, si besoin. Le mien n'était plus très étanche avant l'opération, et fonctionnait plus du tout après, peut être à cause de calcaire qui est rentré dans le groupe lorsque j'ai nettoyé l'intérieur du ballon. En tout cas, j'étais obligé de vider de nouveau le ballon quelques jours après, pour pouvoir remplacer le groupe de sécurité. Je conseille donc de bien vérifier l'état du groupe de sécurité avant de se lancer dans le détartrage, et d'acheter un groupe de remplacement si besoin. L'installation est très simple, il suffit de dévisser l'ancien groupe, changer les joints et visser le nouveau. Je pense qu'un détartrage régulier aurait pu éviter la mort prématurée de mon groupe de sécurité.

Remettre la platine
C'est simple: On pose le joint sur la platine, on pose l'ensemble sur les 5 ou 6 vis (après avoir soigneusement nettoyé le contre-joint du ballon), et on serre les écrous. Bien évidemment on ne serre pas les écrous dans l'ordre, mais on serre progressivement l'ensemble des écrous, sans écraser le joint. Il vaut mieux serrer un peu plus lors du remplissage, si on constate que le joint n'est pas étanche, que de serrer trop et d'écraser le joint.

Avant de procéder au branchement électrique et à la fermeture du capot, je rempli le ballon d'eau. Pour ceci, j'ouvre le robinet du groupe de sécurité pour l'alimentation d'eau. Les differents robinets des points d'eau dans votre appartement doivent rester ouverts, jusqu'à ce l'eau commence à couler.

Pendant le remplissage je surveille le joint de la platine. S'il n'est pas étanche, je serre les vis un peu plus. Pendant le remplissage, il est possible que le joint de la sortie d'eau chaude de votre chauffe-eau coule un peu. Ce n'est pas forcement très grave; souvent il devient étanche lorsqu'il y a une pression suffisante dans le ballon.

Si tout se passe bien, on rebranche électricité, on pose le capot, on remet l'électricité en marche - et voilà, on n'a qu'à attendre le chauffement de l'eau.

Remplacement de l'anode

L'anode protege contre la corrosion
La protection cathodique est utilisée dans tous les chauffes-eau, soit sous forme d'une anode sacrificielle, soit depuis quelques années par une protection active dans les modèles haut de gamme.

Pour faire simple, l'anode sacrificielle corrode à la place de la cuve. Comme le nom l'indique, elle est consommée pendant ce processus. La protection active, qui fonctionne par des pulsions de courant imposées, en revanche, ne s'use pas.

La photo à gauche montre la platine avec l'anode complètement consommée, la photo à droite la platine avec la nouvelle anode montée. Le bas de l'anode contient une vis M8 qui permet la fixation sur la platine. Mon anode a une longueur de 500mm, l'anode d'origine n'avait que 380mm.

Remplacement du thermostat

Enfin - le thermostat !
Je m'y attendais : Après le groupe de sécurité et l'anode, c'est le thermostat qui a laché. La défaillance d'un thermostat se manifeste le plus souvent par une résistance qui n'est plus alimentée, et donc par de l'eau froide. Dans des trés rares cas, le thermostat peut aussi se bloquer en position "marche", auquel cas la résistance ne s'arrete plus, et s'autodétruit. Mais c'est exceptionnel.

Dans mon chauffe-eau bas de gamme, le thermostat est branché directement sur la résistance, et contient une sonde qui s'insère dans une tige dans la cuve. La vérification du fonctionnement est facile avec un multi-mètre. Le thermostat peut etre remplacé sans vider la cuve, ce qui est très apprécié de la part du bricoleur.

En attendant la livraison du thermostat de remplacement, j'ai court-circuité le thermostat. C'est une opération fortement déconseillée, car si on oublie de couper l'électricité, la résistance s'auto-détruira comme dans le scenario décrit précédemment.

Et si le chauffe-eau était à remplacer ?
Je ne me fais pas d'illusions, après avoir négligé mon chauffe-eau pendant ses premières années d'existence, il ne tiendra pas éternellement : Le jour viendra quand il va falloir le remplacer. Quel chauffe-eau acheter à sa place ? Voici mon avis.

Je suis convaincu que toutes les marques francaises produisent des chauffe-eau d'une bonne qualité. S'agissant d'un produit très repandu en France, et beaucoup moins à l'étranger (à cause du prix d'electricité relativement bas par rapport à nos voisins), on trouve un grand choix et peut supposer beaucoup d'expérience de la part des fabricants. Je deconseillerais donc tout simplement l'achat d'un produit etranger (pour les memes raisons, on trouve les appareils de chauffage electrique les plus sophistiqués en France). On peut ainsi se concentrer sur la question : Quel type de chauffe-eau acheter, si on est bricoleur ?

On trouve aujourd'hui trois types de chauffe-eau sur le marché, et chaque fabriquant les propose. Les "entrée de gamme" sont à résistance blindée, en contact direct avec l'eau, avec thermostat mecanique et protection cathodique passive, comme mon chauffe-eau actuel. En "milieu de gamme", on trouve des chauffe-eau avec résistance stéatite, ou la résistance ne rentre pas en contact direct avec l'eau. L'avantage mis en avant est que le remplacement de la résistance peut être fait sans vidange, donc plus vite, et pas de depot de calcaire sur l'élément chauffant.

Le "haut de gamme" rajoute à la résistance stéatite une protection cathodique active, avec courant imposée, souvent combiné avec un thermostat électronique. La plupart des thermostats electroniques ont une protection contre la mise en marche sans eau, et certains disposent d'une fonction "anti-legionellose", qui augmente regulièrement et pour une très courte durée la température au dela de 65° pour tuer des bacteries eventuellement présentes dans l'eau.

Si on suppose que la qualité de la cuve soit la meme pour les trois types d'appareils, le bricoleur qui est prêt à intervenir regulièrement sur son appareil pour une maintenance préventive (détartrage et vérification de l'anode), je préconise les appareils d'entrée de gamme à cause de leur simplicité. Tout élément peut facilement être remplacé, et les piéces d'échange sont faciles à trouver.

La résistance stéatite est plus chère. Son remplacement plus rapide est un argument si vous faites appel à un plombier, mais pas pour un bricoleur, qui ne compte pas ses heures. Comme le détartrage et la vérification de l'anode sont toujours necessaires, l'argument de l'intervention sans vidange est donc assez bidon.

La protection cathodique active est au mieux aussi efficace que la protection par une anode en magnésium, au pire un peu moins, car une mesure d'impedance est necessaire pour pouvoir bien dimensionner le courant, puisque en vieillissant, le courant à imposer pour une protection optimale change. Les derniers modèles effectuent cette mesure entre deux impulsions du courant ("courant modulé"), les anciens avec courant continu ne le faisaient pas, et pouvaient perdre la protection avec l'age. Le bricoleur, prêt à remplacer l'anode magnésium de temps en temps, peut se passer de ce système assez compliqué, et beneficiera d'un autre avantage de la protection passive: Il parait que les produits d'auto-corrosion des anodes magnésium se deposent sur la cuve, fermant ainsi les micro-trous de l'email à l'intérieur de la cuve. Mon prochain chauffe-eau sera de nouveau un modèle entrée de gamme. Mais pour être clair: Pour les non bricoleurs qui ne sont pas prêts à intervenir regulièrement sur leur chauffe-eau, l'achat d'un modèle haut de gamme est bien justifié.

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